Puisque Bretton Woods est de nouveau sous le feu de l'actualité, mais sous une nouvelle mouture qu'il reste à définir, il est important de savoir à quoi les journalistes et dirigeants se réfèrent. Bretton Woods établit un système de changes fixes, basé sur le dollar en tant qu'étalon, et qui se termina en 1971 avec la décision unilatéralement prise par le président Nixon d'abandonner la convertibilité du dollar en or. Le système de Bretton Woods a mis en évidence de nombreuses lacunes.